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Analizzando i dati raccolti da oltre 17.000 sondaggi completati da uomini con diagnosi di cancro alla prostata, i ricercatori di Fox Chase hanno monitorato quando i sintomi urinari e sessuali dei pazienti cambiavano dopo ogni tipo di trattamento e di quanto. "L'obiettivo finale", afferma l'autore dello studio Matthew Johnson, MD, Resident Physician in the Department of Radiation Oncology presso Fox Chase, "è sviluppare uno strumento predittivo che consenta ai pazienti di decidere quale trattamento è giusto per loro in base ai sintomi che hanno in anticipo e la loro tolleranza per qualsiasi cambiamento, anche temporaneo, di quei sintomi ".

Dopo una diagnosi di cancro alla prostata, gli uomini hanno più opzioni di trattamento, compreso un intervento chirurgico per rimuovere la prostata e diversi tipi di radioterapia. Possono ricevere radiazioni a fascio esterno diretto verso la loro prostata, nota come radioterapia a modulazione di intensità (IMRT), o sottoporsi a una procedura che impianta semi radioattivi nella loro prostata chiamata brachiterapia a basso dosaggio (LDR).

Ogni procedura comporta dei rischi, in particolare per il funzionamento urinario e sessuale degli uomini. Questi sintomi sono comuni anche negli uomini, anche senza trattamento, quindi il dottor Johnson e il suo team hanno chiesto agli uomini di riferire i loro sintomi sia prima che dopo il trattamento, al fine di monitorare l'impatto della terapia del cancro alla prostata sul funzionamento urinario e sessuale.

Un totale di 3.515 uomini hanno completato 14.523 sondaggi sui loro problemi con la minzione, ad esempio la sensazione di dover usare spesso il bagno, ma non possono mai svuotare completamente la vescica.

In tutto, il funzionamento degli uomini al momento del trattamento – la loro "linea di base" – ha avuto una grande influenza su come i loro sintomi sono cambiati durante il trattamento, afferma il dottor Johnson.

Guardando i risultati in modo più dettagliato, i ricercatori hanno notato che, dopo che la metà degli uomini è stata seguita per almeno 28 mesi, la LDR è stata associata a un aumento temporaneo dei problemi, in particolare entro i primi tre mesi; questo è diminuito nel tempo e alla fine è tornato ai livelli di base. Entro 34 mesi, gli uomini a cui era stato somministrato LDR non avevano più probabilità di segnalare più problemi di quelli che avevano ricevuto IMRT.

Per misurare come i problemi sessuali come la disfunzione erettile sono influenzati dal trattamento, i ricercatori hanno esaminato 2.624 sondaggi raccolti da 857 uomini. Anche se le radiazioni sono associate a un lento peggioramento della funzione erettile nel tempo (forse influenzando il flusso sanguigno nell'area), nessuna forma di radiazione sembra causare più problemi di un'altra. Gli uomini hanno notato il più grande aumento dei primi problemi sessuali dopo l'intervento chirurgico per rimuovere la prostata e altri tessuti, con un picco di 3-7 mesi dopo l'intervento, probabilmente il risultato di danni ai nervi al momento dell'intervento; entro 22 mesi, tuttavia, non era più probabile che presentassero problemi aggiuntivi rispetto agli uomini sottoposti a IMRT. È interessante notare che, nel raro caso in cui gli uomini uscissero da un intervento chirurgico con un buon funzionamento sessuale e richiedessero radiazioni post-operatorie, questi uomini tendevano a mantenere il funzionamento sessuale anche con l'aggiunta di radiazioni, afferma il dottor Johnson. "Questa è stata una sorpresa, poiché è noto che le radiazioni causano problemi sessuali negli uomini che non si sottopongono a intervento chirurgico", osserva.

Poiché i pazienti avevano la possibilità di non completare i sondaggi e questi sono argomenti delicati (molti uomini si sono astenuti dal segnalare i loro problemi sessuali), è possibile che questi dati non catturino alcuni problemi che sorgono prima e dopo il trattamento, ammette il dottor Johnson. Tuttavia, l'uso delle indagini sui pazienti ha molti vantaggi, aggiunge, poiché i pazienti riferiranno i loro sintomi in modo più affidabile e accurato di quanto possa fare un medico.

Il passo successivo, afferma il dottor Johnson, è quello di prendere questi dati – raccolti da migliaia di uomini – e organizzarli in un modo che renda facile per i medici prevedere quando e quanto cambierà il funzionamento di un paziente a seguito di trattamenti diversi.